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科技 两位富豪想振兴美国客运铁路 但第一条就困难重重

本帖由 漂亮的石头2019-02-03 发布。版面名称:新闻聚焦

  1. 漂亮的石头

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    维珍集团领导人理查德·布兰森(Richard Branson)所背书的维珍列车美国公司目前正在谋求上市谋取资金,从而在佛罗里达州修建时速200公里的高速铁路。然而,这条大型私人城际铁路正面临建设资金匮乏、盈利难以及环境风险多等诸多因素。

    19世纪90年代,当美国实业家亨利·弗拉格勒(Henry Flagler)决定将迈阿密作为佛罗里达东海岸铁路的终点站时,这里只有区区几百名居民。经过一个多世纪的发展,这座城市繁荣起来,但美国公众对火车的喜爱却变质了。虽然美国有着不错的铁路货运网络,但客运铁路服务却相当落后。

    如今,峰堡投资集团(Fortress Investment Group LLC)联合创始人韦斯·埃登斯(Wes Edens)和维珍集团(Virgin Group)的理查德·布兰森(Richard Branson)正致力于改变现状。他们仍然需要说服投资者参与进来。

    维珍列车美国有限责任公司(Virgin Trains USA LLC)希望在未来几周进行首次公开募股,筹资约5亿美元,这将是该公司的估值达到约30亿美元。该公司所修建的连接迈阿密和西棕榈滩的铁路是一个多世纪以来修建的第一条大型私人城际铁路,这个项目被称为Brightline。该公司已经为这条铁路投入了大约20亿美元。但在奥兰多和坦帕增设停靠站,同时资助一个连接拉斯维加斯和南加州的类似项目还需要数十亿美元。

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    许多年前,筹集这样的资金并不困难。现代股票市场就诞生于铁路对资本的需求。但如今却大不相同。正如经济学家约翰·凯(John Kay)所指出的,股市已成为一种从企业榨取资金、而非注入资金的方式。这样一来,尽管建设铁路不是什么新鲜事,但维珍列车美国公司的上市宣传确实令人耳目一新。

    布兰森已将维珍品牌借给维珍列车美国公司,作为回报他将收取一定费用,获得交叉销售机票和火车票的机会,并将持有少量股权。或许他有限的参与是件好事:维珍在英国铁路领域的投资记录远非完美,其中一项服务去年被重新国有化。佛罗里达特快列车仍然是埃登斯最感兴趣的项目,此人也是维珍列车美国公司的董事长,峰堡在公司上市后仍将持有大部分股权。

    无论如何,在美国修建铁路是一个巨大的挑战。美国当地的汽油便宜,州际公路的整体路况也很好,但它们造成了拥堵、污染、城市扩张和许多道路交通事故。相比之下,乘客可以在高铁上喝香槟或啤酒,使用免费WiFi上网,而且票价也比较合理。一旦建成后,从迈阿密到奥兰多(约400公里)的旅程应该在3个小时多一点。即便在交通状况良好的情况下,开车的时间也要比坐火车长一些。

    埃登斯提出的将“太长而不能开车,太短而不能飞行”的城市连接计划看起来也很合理。得到政府补贴的美国铁路公司处于亏损之中,但其华盛顿东北部至波士顿的线路是盈利的。

    维珍列车美国公司的推销说辞相当生动,但不确定所有投资者是否都有兴趣去参与其中。目前,该公司“烧钱”的状况可能会持续上一段时间。连接奥兰多的线路应该会带来大量的旅游客流,但它要到三年后才能完工。以目前的状况来看,佛罗里达铁路在第四季度仅吸引了23.9万名乘客,远低于线路建成时所预计的每年950万名乘客。

    峰堡投资公司已经在佛罗里达现有的三个车站周围开发了14万平米的零售、住宅和办公空间,但不幸的是,这些资产不在铁路公司上市资产的范围之内。虽然还有其他潜在的房地产机会,但目前的业务好坏取决于票价、餐饮、停车和品牌赞助。在上市之后,公司不能指望峰堡投资集团会提供财务援助。

    目前还不清楚该公司将以何种条件筹集下一阶段扩张所需的额外23亿美元债务,以及现有业务是否能顺利支持这一计划。该公司目前已经负债了7亿美元。考虑到在大型基础设施项目中,拖延往往不可避免,而且势必会带来现金流问题。目前迈阿密站的开放已经被推迟了。

    事实上,截至去年9月底,维珍列车美国公司只有27万美元的无限制现金,其流动负债是流动资产的两倍多。去年前9个月,该公司收入仅有500万美元,而亏损达到了8700万美元。实事求是地讲,在大部分时间里它的服务非常有限,但该公司的五年目标是让佛罗里达州和拉斯维加斯铁路的年收入达到17亿美元。不过拉斯维加斯铁路的建设还没有开始,维珍公司还需要购买一些土地。

    风险也不仅仅是短期的。招股书指出,佛罗里达东海岸很容易受到海平面上升和气候变化引发风暴的影响:“未来我们在佛罗里达州业务附近的海平面上升都可能导致洪水,从而破坏我们的基础设施,暂时或永久地损害我们有效开展临海业务的能力,从而对公司资产,或对我们的客户基础造成负面影响。”
     
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